Jako syn londyńskiego dilera motocykli, John Surtees zaczął karierę zawodniczą już w wieku 15 lat na motocyklu ojca, Vincencie z wózkiem bocznym (sidecar). Wygrał swoje pierwsze zawody, ale został zdyskwalifikowany gdy sędziowie odkryli jego młody wiek. Rok później zaczął terminować w fabryce Vincent, a w 1951 r. wsławił się jako czarny koń zawodów motocyklowych na torze Thruxton. Upór i talent do jazdy na dwóch kołach zaowocowały startami w barwach fabrycznych zespołu Norton i kontraktem z włoskim producentem MV Agusta.

W 1956 r. Surtees zdobył na MV Agusta swój pierwszy tytuł mistrza świata w klasie 500 ccm i powtórzył ten wyczyn w 1958, 1959 i 1960 r. Na koncie ma też trzy motocyklowe tytuły mistrza świata w niższej klasie 350 ccm w latach 1958-60 oraz trzy zwycięstwa w Isle of Man TT.

Po sukcesach na dwóch kółkach, mistrz przesiadł się na cztery, od razu do Formuły 1. W 1960 r. miał 26 lata i zadebiutował na Silverstone w Lotusie. W kolejnym wyścigu zameldował się na mecie na drugiej pozycji potwierdzając swój wyścigowy kunszt, w trzecim zdobył pole position. Tytuł mistrzowski wywalczył w sezonie 1964 startując dla Ferrari, ale jego kariera w F1 trwała do 1972 r. Przez 12 lat Surtees startował w GP także w samochodach Coopera, Loli, Hondy, BRM, McLarena i swojej marki – Surtees, która była aktywna do 1978 r. Oprócz Formuły 1 mistrz miał na koncie czterokrotny start w 24h Le Mans (najlepsza pozycja to 3. miejsce w 1964 r.) oraz w Can-Am, gdzie zdobył tytuł mistrzowski w 1966 r.

Po wycofaniu się ze startów Surtees został aktywnym zawodnikiem w wyścigach klasycznych motocykli i udzielał się w licznych organizacjach promujących sporty motorowe. Jego syn, Henry poszedł w ślady ojca i rozpoczął karierę w mistrzostwach juniorów Ginetta GT. Potem przyszedł czas na angielski cykl Formula BMW, a następnie – Formula Renault, Formula 3 i Formula 2. 19 lipca 2009 r. podczas wyścigu F2 w Brands Hatch zginął uderzony w głowę kołem rozbitego samochodu innego zawodnika startującego z nim w zawodach. To tragiczne zdarzenie stało się impulsem do stworzenia The Henry Surtees Award, dorocznego wyróżnienia przyznawanego najbardziej obiecującemu młodemu zawodnikowi w sportach motorowych.

John Surtees niemal do końca aktywnie uczestniczył w licznych wydarzeniach sportowych, targach i spotkaniach z fanami motoryzacji. Regularnie można było go podziwiać w akcji na dwóch i czterech kołach na Goodwood Festival of Speed i Goodwood Revival. W zeszłym roku wyróżniony został Orderem Imperium Brytyjskiego za zasługi dla sportu motorowego. Zmarł 10 marca 2017 r w Londynie.