Od 1938 roku firma projektowa prof. Ferdinanda Porsche miała siedzibę w Stuttgart-Zuffenhausen. Równocześnie z najsłynniejszym dziełem austriackiego konstruktora – Volkswagenem Käferem (Garbus) powstał tam mało znany prototyp sportowego Porsche 64 (Typ 60K10).

W latach 1939-41 zbudowano zaledwie trzy egzemplarze. Podczas wojny biuro Porsche konstruowało m.in. czołgi Panther i Tiger oraz ciągnik gąsienicowy Steyr RSO.W obawie przed alianckimi nalotami firmę ewakuowano do Gmünd w Austrii.

W 1946 roku Porsche powrócił do idei samochodu sportowego

Szkice przypominały opływową sylwetkę prototypów 60K10. Nadwozie zaprojektował Erwin Komenda. Coupé miało silnik, zawieszenie i inne elementy zapożyczone z Garbusa. Prototyp pierwszego auta marki Porsche był gotowy do jazdy 7 lipca 1948 roku.

Przedseryjne 52 egzemplarze Porsche 356, zwane „Gmünd Porsche”, miały karoserie z aluminium. Popyt na auto zaskoczył wszystkich. Porsche zdecydował się na budowę wytwórni w Stuttgarcie. Finansowanie inwestycji ułatwiła umowa licencyjna z Volkswagenem: jedna marka ze sprzedaży każdego Garbusa trafiała na konto Porsche.

Seryjną produkcję modelu 356 rozpoczęto w kwietniu 1950 roku, w firmie nadwoziowej Reutter w Stuttgarcie. Nadwozia coupé oraz wprowadzonego nieco później kabrioletu 356 wykonywano ze stalowej blachy.

Początkowo montowano silniki VW o pojemności 1.1 oraz 1.3 litra

W 1955 roku wprowadzono także motor 1.6 o mocy 60 lub 75 KM. Po sukcesie w wyścigu Carrera Panamericana najszybsza wersja otrzymała nazwę 356 1500 GS Carrera (moc 100-110 KM). Nazwa „Carrera” do dziś jest nadawana Porsche o podwyższonych osiągach.

We wrześniu 1955 roku zaprezentowano Porsche 356 A. Auto miało panoramiczną przednią szybę. Zgodnie z oczekiwaniami dyrekcji firmy głównym rynkiem zbytu były Stany Zjednoczone. Najtańsze Porsche 356 kosztowało 3445 dolarów. Amerykańscy klienci zamawiali także wersję Speedster. Po kilku latach za Atlantyk trafiało niemal 70 proc. produkcji.

Jesienią 1959 roku rozpoczęto montaż Porsche 356 B

Zmodyfikowano reflektory i zderzaki oraz powiększono szyby w wersji coupé. Nadwozia Porsche 356 budowały firmy Reutter, Drauz oraz Karmann. Porsche 356 B oferowano w wersjach: 1600, 1600 Super 75, 1600 Super 90, 1600 GS Carrera GT (115 KM).

Najszybszą odmianą było 356 B 2000 GS Carrera 2 z silnikiem 2.0/130 KM. Jednostka miała podwójny wałek rozrządu w głowicy, podwójne cewki zapłonowe i dwie świece na każdy cylinder. Prędkość maksymalna wynosiła ponad 200 km/h. Produkcję zakończono w lipcu 1963 roku. Ostatnią wersją 356 był model C.

Najważniejszą innowacją było wprowadzenie hamulców tarczowych na wszystkich kołach auta. Jeden z egzemplarzy Porsche 356 Cw wersji kabriolet należał do Janis Joplin, która zamówiła polakierowanie nadwozia w psychodeliczne wzory.

Porsche 356 C było oferowane równolegle z modelem 911. Produkcję 356 C zakończono w kwietniu 1965 roku. Zbudowano 76 303 egz. wszystkich wersji, w tym ponad 52 tys. coupé oraz 23,8 tys. kabrioletów i Speedsterów.

Porsche 356 z dużym powodzeniem startowały w wyścigach Mille Miglia i Targa Florio

W czerwcu 1951 roku załoga Veuillet-Mouche zwyciężyła w klasie do 1100 ccm podczas 24-godzinnego wyścigu w Le Mans. Rok później udało się powtórzyć sukces.

Firma Abarth zbudowała model 356 B Carrera GTL Abarth, którym Gerhard Koch zwyciężył Grand Prix Rouen les - Essarts i zajął 2. miejsce podczas wyścigów w belgijskim Spa w 1960 r. Auto odnosiło liczne sukcesy takżew rajdach. W czerwcu 1957 roku jugosłowiański kierowca Vidmar zwyciężył w swojej klasie w Rajdzie Polski.

Pierwsze auto z logo Porsche stało się dla wielu producentów niedoścignionym wzorcem coupé o wysokich osiągach. Koncepcja: „silnik z tyłu + tylny napęd” przetrwała próbę czasu i dziś znakomicie sprawdza się w najnowszej generacji Porsche 911.