W silnikach spalinowych do smarowania używa się olejów silnikowych. Układ olejowy składa się z prostych elementów: zbiornika oleju (miski olejowej lub zbiornika w suchej misce), pompy i przewodów.

Olej rozprowadzany jest przewodami wykonanymi w bloku, w głowicy oraz w innych elementach. Aby olej mógł dotrzeć tam, gdzie jego obecność jest konieczna, musi być pod ciśnieniem - stąd obecność pompy.

W początkach historii silników wystarczało, że olej znajdował się w misce olejowej, a zanurzony w nim wał korbowy rozbryzgowo się smarował. Potem jednak, w miarę wzrostu prędkości obrotowych silników i stopnia komplikacji konstrukcji, obecność oleju zaczęła być konieczna w miejscach, do których rozbryzgowo nie dawało się go doprowadzić.

Tym bardziej że wzrost prędkości obrotowych i mocy oznaczał wyższe temperatury osiągane przez silniki - a doprowadzony w pobliże cylindrów i stale wymieniany na świeży w obiegu zamkniętym olej pomaga także odprowadzać nadmiar ciepła. Dlatego od lat w różnych, niekoniecznie wyczynowych konstrukcjach silnikowych stosuje się chłodnice oleju.