E21Pierwsze BMW serii 3 zadebiutowało w lipcu 1975 roku i otworzyło nowy rozdział w historii koncernu ze stolicy Bawarii. Wszystko zaczęło się od dwudrzwiowego sedana o sportowym charakterze, z napędem na tylną oś i o znakomitych właściwościach jezdnych. Początkowo montowano pod maską czterocylindrowe silniki benzynowe o pojemności: 1573, 1766 i 1990 cm3. W 1977 roku „trójka”, jako pierwszy przedstawiciel swojego segmentu, otrzymała do napędu jednostkę sześciocylindrową. Najwyższe modele były wyposażone w hamulce tarczowe z przodu i z tyłu. Absolutną nowością, jeśli chodzi o wnętrze, była deska rozdzielcza skierowana w stronę kierowcy, która wpisała się w design BMW na wiele lat. Po 6 latach produkcji sprzedano pierwszy milion serii 3.

E30Druga generacja modelu klasy średniej ujrzała światło dzienne w 1982 roku. Nowa stylistyka, lepsza aerodynamika, więcej miejsca w kabinie, mocniejsze silniki, dodatkowe warianty nadwozia i wersje silnikowe – seria 3 o oznaczeniu E30 miała jeszcze lepiej przypaść klientom do gustu. W 1983 roku gama modelowa została powiększona o czterodrzwiowego sedana. Kabriolet i sportowa, najmocniejsza odmiana M3 zadebiutowały w 1985 roku, a rok później także rodzinne kombi (Touring). Pod maską mógł znaleźć się silnik Diesla (324d), a napęd mógł być przekazywany na obie osie w modelu 325iX. Nabywców znalazło w sumie 2,3 mln aut.

E361990 rok to moment premiery nowego, czterodrzwiowego sedana, który zapoczątkował wprowadzenie trzeciej generacji serii 3. Dwudrzwiowe wersje dołączyły do oferty dwa lata później. Było to eleganckie coupe, kabriolet i kolejne, „wściekłe” M3. W 1994 roku pojawiła się zupełnie nowa odmiana o nazwie Compact. Dostępne było również kombi. W coupe zadebiutowały nowe silniki ze zmiennymi fazami rozrządu VANOS. W palecie pojawiły się także sześciocylindrowe jednostki wysokoprężne z turbosprężarką i intercoolerem, a także czterocylindrowe turbodiesle.

E46W maju 1998 roku miłośnicy marki byli świadkami nadejścia czwartej generacji BMW serii 3, która tradycyjnie urosła w stosunku do poprzedników. Pod maską po raz pierwszy pojawił się silnik Diesla (320d) z bezpośrednim wtryskiem konstrukcji BMW. Ulepszone zostały również motory benzynowe (podwójny VANOS, system Valvetronic) a topowy turbo diesel został wyposażony we wtrysk Common Rail. Ponadto BMW zaprezentowało nowy napęd na cztery koła z elektronicznie sterowanym sprzęgłem wielopłytkowym – xDrive, z którym oferowano sedana oraz kombi. W ofercie modelowej nie zabrakło oczywiście pozostałych wariantów nadwozia oraz najmocniejszej odmiany M3, a także jej odchudzonej wersji CSL.

E90Piąta i ostatnia do tej pory generacja modelu miała swoją światową premierę w 2005 roku na salonie samochodowym w Genewie. W tej „trójce” po raz pierwszy zastosowano system iDrive. Auto występowalo początkowo w dwóch wersjach nadwoziowych: sedan i kombi o oznaczeniu E91. W 2006 roku do oferty dołączyła odmiana Coupe (E92), a rok później także Cabrio (E93). W 2009 roku seria 3 została poddana liftingowi. Od 20120 roku wszystkie silniki spełniają normę emisji spalin Euro 5. Wcześniej zaczęto stosować technologię TwinPower Turbo. W samochodach pojawił się system odzyskiwania energii z hamowania, a w wersjach wysokoprężnych z ręczną skrzynią biegów system Auto Start Stop.

Licząc wszystkie dotychczasowe generacje, BMW wyprodukowało przez ostatnie 36 lat co najmniej 13 milionów egzemplarzy serii 3. Światową premierę nowej odsłony przedstawiciela klasy średniej premium w wersji sedan zaplanowano na 14 października. Auto w zgodzie z nową nomenklaturą marki otrzyma oznaczenie F30.