Pierwszy samochód, który dwukrotnie otrzymał bardzo pożądany tytuł Europejskiego Samochodu Roku, najlepiej sprzedający się we Francji samochód przez 18 lat ostatniego ćwierćwiecza i lider w swoim segmencie w Europie w latach 2014-2015 (na rynku samochodów osobowych i lekkich samochodów dostawczych). Od samego początku Clio pokazywało swoją wielkość.

W mitologii greckiej Klio jest jedną z muz, a jej imię pochodzi od Kleiố „głoszący sławę” – prorocze w przypadku Clio, którego już pierwsza generacja zdobyła ogromną popularność i sukces.

Samochód Roku tuż po debiucie rynkowym w 1990 roku, miał zastąpić Renault 5, które okazało się jednym z największych sukcesów samochodowych tamtej epoki. Konstruktorzy nie postawili jednak na bezpośrednie nawiązanie do kultowego Renault 5. Clio zostało oficjalnie zaprezentowane jako „mały, uniwersalny samochód, zaprojektowany i produkowany w oparciu o tak samo wymagające standardy jak duże auta”. Między Renault 5 i Clio widoczny jest skok pod względem klasy wyposażenia. Nowy samochód miał zdobyć liczniejszą grupę klientów poszukujących wyposażenia i osiągów zarezerwowanych dotychczas dla samochodów wyższej klasy, przy jednoczesnym utrzymaniu kompaktowych wymiarów (3,71 m w przypadku Clio 1).

Niektórzy klienci oczekiwali wręcz zalet użytkowych i wyposażenia premium. Właśnie dla nich w 1991 roku Renault wprowadziło Clio Baccara, luksusową wersję ze skórzaną tapicerką w szarym odcieniu, z gałką zmiany biegów i wstawkami z drzewa orzechowego, pokrytymi skórą płatami drzwi i chromowanymi przełącznikami. W 1998 roku wersja ta została zastąpiona przez Clio Initiale, które w kolejnych generacjach tego modelu będzie najbardziej luksusową wersją.

Przejście od Renault 5 do Clio wiąże się z jeszcze jedną zmianą. Odtąd modele marki nie będą oznaczane liczbami, lecz będą miały własne nazwy, łatwiejsze do zapamiętania i budzące cieplejsze, bardziej „ludzkie” skojarzenia.

Tuż po swoim debiucie Clio zostało wybrane Samochodem Roku 1991 w Europie. W opinii jury ten nowy mały samochód ma „świetny styl, wysoki poziom jakości, dużą ilość miejsca w kabinie i bogate wyposażenie niedostępne nigdy wcześniej w samochodzie tej wielkości”.