Wrzesień 1996: debiut z sukcesem

Dzięki długości 4,15 m i rozstawowi osi 2,51 m model A3 pierwszej generacji był typowym przedstawicielem klasy kompaktowej. Jego aerodynamicznie czysty design nawiązał do rodziny nowych modeli Audi, których emocjonujące kształty zaprojektowano w przeciągu lat dziewięćdziesiątych. Szeroka karoseria i duży rozstaw kół, masywne słupki C i równy dach zapewniały temu nietypowemu kompaktowi elegancki wygląd coupe. Doceniono także sztywną konstrukcję karoserii, która pozwoliła A3 uzyskać dobre wyniki w testach zderzeniowych – w crashtestach EuroNCAP w 1998 roku Audi uzyskało doskonałe wyniki. Kilka miesięcy później jego bezpieczeństwo wzrosło dzięki wprowadzeniu ówczesnej nowości – bocznych airbagów, a w październiku 1998 w ofercie pojawiły się również kurtyny.

Wiosną 1999 model 3-drzwiowy otrzymał braciszka w postaci modelu 5-drzwiowego, który w kolejnych latach uzyskał 40-procentowy udział w całkowitej sprzedaży.

Model A3 zawdzięcza swój sukces także zastosowaniu najnowocześniejszych technologii w jednostkach napędowych i zawieszeniu. Już w czasie wprowadzenia na rynek otrzymał cztery poprzecznie ustawione 4-cylindrowce – trzy benzynowe i jeden wysokoprężny, które osiągały moc od 90 KM do 150 KM. Później rodzina silników rozrosła się o nowocześniejsze i mocniejsze jednostki.

Wiosną 1999 roku zadebiutowała topowa wersja A3 nazwana Audi S3. Pod maską zamontowano 1,8-litrowy silnik doładowany turbosprężarką, który oferował moc 210 KM i moment obrotowy 270 Nm, a od jesieni 2001 moc podwyższono do 225 KM. Audi S3 seryjnie oferowano z 6-biegową przekładnią ręczną i napędem na cztery koła Haldex. Przemyślany system napędu dopełniło tylne zawieszenie wielowahaczowe.

Do skończenia produkcji pierwszej generacji w połowie roku 2003 sprzedano 881.000 sztuk modelu A3, w tym 360.000 trafiło na rynek niemiecki.

Druga generacja A3: kolejny sukces

Jeżeli prezentację pierwszego Audi A3 można nazwać sukcesem, to druga generacja, debiutująca w maju 2003 roku, odniosła hipersukces. Rozstaw osi 3-drzwiowego modelu wydłużył się do 2,58 m, dzięki czemu zwiększyła się przestrzeń na nogi dla pasażerów tylnych siedzeń. Długość auta wynosi 4,21 m, a 5-drzwiowy Sportback (jesień 2004) jest jeszcze o 70 mm dłuższy, dzięki czemu uzyskano bagażnik o pojemności 370 – 1100 litrów.

Atrakcyjna karoseria A3 jest zarówno masywna, jak i bezpieczna, wszystkie duże ubezpieczalnie przyznały nowemu modelowi najwyższy stopień biernego bezpieczeństwa. Udana koncepcja auta znajduje odbicie również w małej utracie wartości używanych A3 – ceny trzyletnich aut utrzymują się na poziomie 69% ceny nowego auta.

Również druga generacja A3 przesunęła designem i wykończeniem wnętrza granicę standardu w swojej klasie. Razem z nową jednoczęściową atrapą chłodnicy miejsce pracy kierowcy wyposażono w nową kierownicę. Dodano także nowe high-tech elementy wyposażenia, jak złącze dla iPoda, adaptowalne reflektory czy podgrzewanie tylnych siedzeń.

Auto napędzane jest sześcioma silnikami benzynowymi 1,6 do 3,2 l oraz trzema wysokoprężnymi 1,9 – 2,0 l. Prawie wszystkie jednostki wykorzystują bezpośredni wtrysk paliwa FSI, TFSI lub TDI.

Najmocniejszą jednostką jest 6-cylindrówka o pojemności 3,2 litra o mocy 250 KM, za nim mieści się nowoczesny 2-litrowy silnik turbo 2,0 TFSI z bezpośrednim wtryskiem paliwa o mocy 200 KM, który w wersji dla niedawno zaprezentowanego Audi S3 osiąga 265 KM. Jednostki wysokoprężne osiągają moc od 105 KM do 170 KM i są wyposażone w filtr cząstek stałych. Pięcio- i sześciostopniowe skrzynie manualne dopełniają w ofercie przekładnie Tiptronic i fantastyczna dwusprzęgłowa przekładnia S-tronic – co czwarte A3 wyposażone jest w jedną tych postępowych skrzyni biegów.

Do czerwca 2006 powstało 600.000 samochodów Audi A3. Liczba ta stale wzrasta, tylko w zeszłym roku zbudowano ponad 200.000 sztuk tego modelu. Hitem stała się wersja Sportback, która tworzy 70% sprzedaży.