Naftowe oświetlenie stosowane w karetach miało jedną zasadniczą wadę – uzyskiwane w ten sposób światło służyło tylko i wyłącznie do oznaczania stojącego lub poruszającego się pojazdu. Było po prostu za mało intensywne.

Co prawda, koń po zmroku widzi całkiem nieźle, ale podobnie jak człowiek do widzenia potrzebuje choć trochę światła. Do momentu, w którym prędkość pojazdów nie była znacząca, poruszanie się po oświetlonym gazowymi latarniami mieście nie stanowiło problemu. Wraz z nadejściem automobili i ich spopularyzowaniem pojawiła się potrzeba rozwiązania bardziej wydajnego od oświetlenia naftowego.

Rozwiązaniem okazały się pierwotnie lampy karbidowe. Źródłem światła w tego typu lampach był spalający się acetylen – palny gaz powstający w reakcji wody i węgliku wapnia, czyli właśnie karbidu. Każdy, kto miał do czynienia z autem przedwojennym wyposażonym w karbidówki, wie, że obsługa tego typu oświetlenia nie jest może specjalnie skomplikowana, ale dość uciążliwa.

Dlatego w samochodach zaczęto stosować oświetlenie elektryczne. Początkowo, gdy żarnik żarówki wykonywano np. ze zwęglonych włókien bambusa, awaryjność takiego rozwiązania była duża – wibracje pracującego silnika sprawiały, że żarnik szybko ulegał przerwaniu i żarówkę należało wymienić.

Rozwiązaniem okazało się stosowanie wolframowych drucików – wynalazku Rosjanina Aleksandra Łodygina (który pierwszą żarówkę z pręcikiem węglowym zbudował już w 1872 roku). Bańkę żarówki wypełniono obojętnymi gazami. To był prawdziwy przełom!

Pierwsza samochodowa żarówka została wyprodukowana przez Philipsa w 1914 roku, czyli 100 lat temu. Jej moc nie była powalająca – zaledwie pół wata.

Reklama żarówek firmy z 1918 roku pokazuje, że technika rozwijała się jednak bardzo szybko – w ofercie znalazły się nawet żarówki 50-watowe! W 1924 roku żarówka samochodowa Philipsa jest już wyposażona w podwójny żarnik – elektryczne reflektory zaczynają być stosowane powszechnie.

W 1936 roku kolejny kamień milowy w historii oświetlenia samochodowego i firmy Philips – na rynek wchodzi żarówka Duplolux Selectiva – pierwsza nowoczesna żarówka samochodowa. Kolejnymi etapami rozwoju było wprowadzenie w 1966 roku żarówek halogenowych (znacznie wydajniejszych niż dotychczas stosowane), a w 1988 roku wspólnie z producentami aut Philips pracuje nad projektem VeDiLiS – pierwszymi lampami samowyładowczymi, czyli po prostu pierwszą generacją ksenonów.